A finales de la década de 1950, Robert Rauschenberg protagonizó junto a Jasper Johns la recuperación del espíritu dadá en Estados Unidos. Artista multidisciplinar y de espíritu crítico, buscó sin cesar nuevas formas de expresión artística que le convirtieron en una de las figuras fundamentales en la evolución del arte de las últimas décadas del siglo XX.

Estudió farmacia en la Universidad de Texas y, entre 1946 y 1947, historia del arte, escultura y música en el Kansas City Art Institute. Poco después entró en la Académie Julian de París y, más tarde, fue alumno de Josef Albers y Jack Tworkov en el prestigioso Black Mountain College de Carolina del Norte, donde se hizo amigo de John Cage. En 1952 viajó por Italia, Francia y España en compañía de Cy Twombly.

En los primeros años de la década de 1950 desarrolló una pintura abstracta monocromática basada en los colores blanco, rojo o negro en la que estudiaba las distintas texturas. De su amistad con Jasper Johns, que se mantuvo entre 1954 y 1962, surgió una colaboración artística que se tradujo en la experimentación de ambos fuera del expresionismo abstracto dominante. Rauschenberg y Johns fueron quienes sirvieron de enlace entre la generación de artistas abstractos más veteranos y los jóvenes artistas pop.Hacia la mitad de los años cincuenta, comenzó a producir sus Combine Paintings, en las que combinaba pintura, assemblages y collages de fotografías con objetos encontrados, procedentes por lo general de la sociedad de consumo. Por otra parte, su encuentro con Marcel Duchamp fue decisivo para la recuperación de los métodos dadaístas y la incorporación del collage en su obra.

En 1962, bajo la influencia de Andy Warhol, iniciaría su experimentación con un nuevo tipo de técnica artística que se convirtió en la base de su trabajo en los siguientes años: la serigrafía. Este método le permitía incorporar imágenes fotográficas impresas sobre paneles de seda que luego transfería a sus lienzos, superponiéndolas y mezclándolas a modo de collage. Finalmente, completaba el conjunto con pintura al óleo.

Rauschenberg era un artista inquieto y de gran versatilidad que, a lo largo de toda su vida, participó en gran número de iniciativas de muy diversa índole. Cabe destacar la intensa colaboración con su amigo el músico John Cage, y entre 1955 y 1965, su participación como director de escena en la compañía de danza de Merce Cunningham. En 1966 creó junto a varios científicos un grupo de experimentación de arte y tecnología con el fin de aplicar los últimos avances técnicos en el arte.